Erik ten Hag blikt terug op het jaar waarin zijn team de harten van voetballiefhebbers over de hele wereld veroverde.

Ajax beleefde zijn meest succesvolle seizoen van deze eeuw. De landstitel, de beker én bij de laatste vier in de Champions League. Erik ten Hag blikt terug op het jaar waarin zijn team de harten van voetballiefhebbers over de hele wereld veroverde. ‘Dit seizoen was historisch goed voor Ajax. We mogen trots zijn.’

Het zilverwerk, de veerkracht die we hebben getoond en vooral ook de manier van voetbal­len … Ik heb mensen de vergelijking horen maken met het Ajax van 1972, Oranje 1974, het Braziliaanse team van 1982: teams die in de herinnering zitten bij voetbalfans vanwege het spel. Onze supporters zien dit elftal en dit seizoen als iets bijzonders in de clubgeschiedenis. Dat is het mooiste compliment dat je kunt krijgen.’ In de werkkamer van Ajax-trainer Erik ten Hag hangen foto’s van Rinus Michels, Johan Cruijff en Louis van Gaal. ‘Die hangen er niet voor niets. Zij hebben de meeste invloed gehad op Ajax, voetbaltechnisch gezien. Als je dan mooie woorden hoort van Van Gaal of Jordi Cruijff over ons elftal, doet dat iets met je. Dit seizoen was historisch goed. Natuurlijk blijft ook de open wond na de uitschakeling tegen Tottenham voelbaar, maar als je alle prestaties nuchter analyseert, mogen we echt trots zijn.’

EUROPA-PROOF

‘Toen ik binnenkwam bij Ajax, begin 2018, was mijn op­dracht ervoor zorgen dat we weer mee zouden doen in Europa. Ik moest Ajax Europa-proof maken. Met voetbal dat tot de verbeelding spreekt binnen en buiten de grenzen. En dat is gelukt. Het was belangrijk dat we het team bij elkaar zouden houden. Dat Ziyech vorige zomer niet vertrok was een heel grote meevaller. Daar stond het vertrek van Justin Kluivert tegenover. Dat hadden we niet verwacht. Er was veel belangstelling voor bepaalde spelers, maar we hebben bijna iedereen kunnen overtuigen om te blijven. Dan heb ik het bijvoorbeeld over Matthijs, maar ook zeker over Frenkie. In Europa liep het meteen boven verwachting. Plaatsing voor minimaal de Europa League was een must, het Champions League-ticket een bonus, en dat we dan ook nog ons plaatsten voor de achtste finale was dubbel bonus. Uit tegen Bayern trokken we de wedstrijd langzaam naar ons toe, we pakten heel verdiend een punt en misschien had er nog meer ingezeten. Die wedstrijd gaf de ploeg het vertrouwen dat we op een heel hoog niveau mee konden komen.’

‘We stonden op de drempel van de finale en hoefden er alleen nog maar overheen te stappen’


HET KEERPUNT

'De winterstop onderbrak onze goede reeks. Na ons trainingskamp kwam er zand in de motor. We verloren punten. Dat lag vooral aan onszelf, niet aan de tegen­stander. Onze houding was gewoon niet top die periode en dan loop je schade op. Je slaat een keer met je vuist op tafel, maar je zoekt vooral interactie met je groep. Je moet de vinger op de zere plek leggen en vooral ook laten zien waarom het voor de winterstop wél goed ging. Real Madrid – thuis was een keerpunt: we verloren, maar speelden een geweldige wedstrijd. Je hebt soms zulke wedstrijden nodig om er weer bovenop te komen. De onverzettelijkheid kwam terug. In de halve finale waren we niet langer de underdog. Dat is logisch als je Real Madrid en Juventus uitscha­kelt, maar het is niet terecht. Het beeld dat we gelijk­waardig waren aan Tottenham Hotspur klopte niet: wij hebben drie voorrondes moeten spelen voordat we überhaupt aan de Champions League mee mochten doen. We komen uit in een veel kleinere competitie met kleinere budgetten. Maar we hadden wél het geloof en de overtuiging dat we de finale konden halen. En het was heel narrow, alleen ging het mis in de allerlaatste seconde … Het was alsof we er al waren. We stonden op de drempel van de finale en hoefden er alleen nog maar overheen te stappen. Normaal zeg ik altijd: 24 uur genieten na een mooie prestatie en 24 uur rouwen na een tegenvaller. Maar na Spurs was dat onmogelijk. Zoiets heeft meer tijd nodig. We hebben elkaar de dagen daarna gesteund en toch weer gepusht richting de volgende wedstrijd: Utrecht – thuis. Komen we in die wedstrijd ook nog met 0 – 1 achter, maar dan zie je hoe onvoorspelbaar voetbal is: wij houden ons hoofd koel en winnen, PSV verliest bij AZ en ineens ben je zo goed als zeker van de titel.’

EERST GENIETEN

‘Dit elftal valt uit elkaar, dat weet je. Toch willen we een kern behouden en opnieuw met een sterk team voor de dag komen. Het is mogelijk om nog een keer zo’n seizoen te beleven, maar eigenlijk kun je pas op 1 september zeggen wat realistische doelen zijn. Laten we eerst even genieten. Dit was een uniek jaar, met een uniek team.’

Een uitgebreide versie van dit interview verschijnt in het officiële Ajax Jaarboek 2018-2019. Bestel jouw exemplaar via de officiële Ajax Fanshop.